词牌名其本质是词调的名称。一般情况下,词牌只是填写词时所用的乐曲名称,而不是词的内容和题目。当然,早期的词调也兼作题目,如张志和的《渔歌子》写渔民生活。但多数词人只把词牌当作词谱看待,所以宋代词人多在词牌下另写与词的内容相关的题目。关于词牌名的确定主要有以下几种:

一,有的词牌名直接用原来乐府的名称。如《菩萨蛮》,唐宪宗时,女蛮国遣伎进贡,女蛮梳着高髻,形像菩萨,乐官借此作了曲。

二,有的词牌是由词歌唱的事物而得名,或择词中的关键词而确定为词牌名。如《如梦令》、《临江仙》等。

三,有的词牌选取名人诗句中的字确定词牌名。如《风入松》。

四,有的则是借人名或地名而确定。如《念奴娇》取唐代一歌女名,《沁园春》取一地名。

五,有的则包含有趣的典故。如《浣溪纱》是西施溪边洗纱的典故。

因此,我们可以看出,《钦定词谱》、《词律》中词牌都指谱乐的名称,原词牌加上别体与平仄、声韵变化,有一千多种词牌名。

词牌名一选定,如同给原句曲谱填写歌词,不但字数要求严格而且有平仄要求,甚至有严格的抑扬顿挫要求,因而不容易填写。